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PS Audio Stellar Gain Cell DAC含前级数类转换器 评测

2017-9-26 15:25| 发布者: colinxum3| 查看: 1030

PS Audio Stellar Gain Cell DAC原厂视作接替Nuwave DSD DAC的接班人。乍看之下价钱贵了不少,但仔细一看会发现Stellar Gain Cell DAC根本是把自家著名的NuWave DSD与Gain Cell前级捆成一盒「半买半相送」。在DAC与前级整合的潮流下,内含自家独家技术,解码、前级二合一的Stellar Gain Cell DAC无疑是五万元价位带第一选择。



PS Audio最著名的器材要属电源再生器,藉由再生交流电的方式在电源处理上占有一席之地(或者说就是此类器材的指标性厂商),可说是家中无法拉专线的解套方案。但是PS Audio在1980年代早期,是美国音响厂商中最早推出「移除现成CD放大线路与DAC,换上自家线路之CD播放器」者之一。可见PS Audio对数位转类比领域研发历史悠久。
在讨论Stellar Gain Cell DAC(以下简称Stellar Gain Cell)的数类转换技术时,一定要提到前代产品Nuwave DSD DAC。而Nuwave DSD DAC则是旗舰DirectStream DAC技术下放产品。这一系列最根本的技术源头就是Ted Smith所研究出来的数类转换技术。Ted Smith是曾在Microsoft和Google工作过的软体工程师。

研究超过七年後,带著他的DAC原型机去找Gus Skinnas(Sonama DSD mastering系统设计者之一,Super Audio Mastering Center),在与Gus Skinnas录音室中最顶尖的器材比较之下,Ted Smith的原型机竟然比录音室中的都好。使Gus Skinnas决定将Ted Smith介绍给好友、PS Audio CEO、Paul McGowan。

於是Ted Smith受邀加入PS Audio,两年後推出现任旗舰DirectStream。DirectStream主要的概念有二点∶一、不论输入DSD或PCM,会通通升频成10倍DSD解析度的30Bit 28.224MHz PCM再转换成DSD,如此只需要一组时钟控制。二、由於DSD可透过低通滤波器转换成类比讯号,故可免去DAC晶片,使讯号路径更加简洁。NuWave DSD则是DirectStream 技术下放产品。NuWave DSD中保留了DirectStream升频相关技术,只是最後不转DSD,交由ESS ES9010K2M作数类转换工作。而Stellar Gain Cell中DAC部分基本上如同NuWave DSD。


背後端子含有I2S×1、同轴×2、光纤×1、USB×1。其中最好的输入方式即是I2S,接下来就是USB。除了因为规格取样之外,其Digital Lens技术使USB优於SPDIF。

不知道有没有资深音响迷知道以前Genesis Technologies(现在Genesis Advanced Technologies前身)在1990年代的产品Digital Lens。放置於CD转盘跟DAC之间,功能是将数位讯号放入512k的记忆体内重整,CD端输入的时间讯号会被隔离,并重新以高精度时钟输出,以此排除时基误差。咦?怎麽听起来像是PS Audio旗舰转盘DirectStream Memory Player的技术?因为当年Genesis Digital Lens就是Paul McGowan设计的啊!(PS Audio官网写法是1993年时Paul McGowan与现任首席工程师Bob Stadtherr一起研究出来,笔者则查到一篇1996年Genesis Digital Lens评论,提到产品是Genesis Technologies的Paul McGowan所设计。)因此现在PS Audio内含此独家技术毫不稀奇,只是随著记忆体进步,容量也不是少少512k了。现在入门款的Stellar Gain Cell内含这一路进化的技术,而当年Genesis Digital Lens售价可是高达1,800美金啊!

根据技术主编陆怡昶的说法,数位镜可说是第一个注意到时基误差(jitter)问题并提出解决方法的产品。二十年後的现在此概念已经相当普及,非同步USB也可说是此概念的延伸变形。当然现在的技术已不只隔离时间讯号,已经进阶成隔离输入端的类比讯号。USB输入讯号怎麽可能是类比,那些类比讯号当然就是污染源棉。也因此设计良好的非同步USB,理论上是比同轴、光纤优良。而Stellar Gain Cell中USB支援规格仅次於I2S,代表原厂对USB介面的重视。笔者试听感想也支持USB比较好的说法(当然仅限於Stellar Gain Cell,其他DAC未必如此。)

Stellar Gain Cell 另外一个关键技术是Gain Cell增益模组。这技术前身名为「Gilbert cell」,是一种可变增益放大器架构,1960年代由Howard Jones和Barry Gilbert所提出。在类比录音时代广泛用於录音室及混音室,直到数位时代兴起之後此技术才渐渐少人使用。而Paul McGowan在2000年代根据此技术设计Gain Cell,首先使用此技术的产品应是GCP-200 GCA-250前後级。

各位都知道,如何设计出衰减音量时不会损失音乐讯号的音量控制器可是一大难题。现在市场上有电位器、阶梯式衰减器、光敏电阻器、变压器、电子开关┅┅等等。但是这些都只是想办法解决讯号衰减时的问题,依然不出输出讯号路径上增加衰减器。而在询问陆主编Gain Cell的技术特点後,以自己方式解释如下∶以架构来说,一般输出路径是DAC输出讯号後经固定增益放大讯号,再交由衰减器衰减音量。但是固定增益後的讯噪也是定值,衰减器衰减音量理论上无法减少讯噪,因此才会有小音量表现不佳的问题。

而PS Audio的Gain Cell音控最大优势即是从根本上架构就和前述方式不同,DAC讯号输出後不采固定放大,而依需要的音量进行增益。因此讯噪会跟随音量改变,当音量小时讯噪也相对变小。「这样说来,这种音控方式竟然这麽好,岂不是应该普及天下,而不会只有PS Audio在用才对啊。」「因为这种技术有难度,要设计不是如此容易。」「所以不普及的原因是技术门槛?」我突然想起Stellar Gain Cell内部两块蓝色保护壳包起来,上面写著「Gain Cell」的元件。这台机器唯一不给你看的就是Gain Cell音控模组,经由陆主编的解释才知道这技术究竟多厉害。光Gain Cell技术,便有足够的诱因买下此台机器。再说,PS Audio现行产品中只有此机具备Gain Cell。这可不是什麽旗舰机种,PS Audio也太舍得了吧!


继承NuWave DSD机箱内一大半都被环型变压器占据的情形,Stellar Gain Cell机箱内又是被环型变压器所占据,相较之下数位电路版与类比电路版好似被排挤般挤在角落。


环型变压器制造厂商为挪威Noratel,在台湾多称为刺猬牌或箭猪牌,而Stellar Gain Cell变压器是特别订制的,由Noratel英国厂生产。Noratel是一家百年公司,主力是制作各种专业领域的变压器,作音响用变压器根本是大材小用。其他如七处稳压、高速开关二级体和15,000 mFd低电阻电容,全平衡Class A类输出架构都是好声做法。


CPLD晶片为Lattice LCMXO2-256HC-4TG100C,零售的话一颗要卖150台币(当然里面程式才是重点)。CPLD 的处理速度比FPGA还要快,说是简化FPGA并不是降级阉割,还是要看如何设计。LCMXO2根据Lattice官方资料说法又是讲求速度的产品。可想得知PS Audio要的是高处理速度。USB接收晶片为XMOS,这颗晶片以现在眼光来说并不是最顶级的USB接收晶片,但XMOS可说是将非同步接收发扬光大的推手之一。


DAC晶片和NuWave DSD相同,采用ESS最新最尖端Sabre Hyperstream架构晶片ES9010K2M。

试听在本社二号试听室内,由於Stellar後级未一同送来搭配(Stellar是PS Audio新产品系列,除本篇Gain Cell DAC之外,还有双声道後级S300及单声道後级M700)。於是将目前试听室内唯一纯後级Cyrus stereo 200接上,并采平衡接法(刚好发挥Steller Gain Cell平衡架构优势)。喇叭为LS50,主要是价位合理度作考量。

第一次开声,只是预先乔设备看看能否正常发声(有些器材有点难搞,Stellar Gain Cell倒是亲切好上手),心中盘算能正常唱歌後就去忙别的事情。结果坐到椅子上一听就起不来了,心中一直想著「听完这首就好」。还是拖到午休时间才依依不舍起身觅食。

正式评测一开始也是除了「好听」之外不知道如何写起,只是一直下一首、下一首、下一首┅┅等一下,这样下去不行。先来决定用什麽讯源吧。结果比较老半天又是都好听,没有那台有明显优势。可是问题来了,其中一个讯源可是树莓派(UPnP播放)。讯源之间的数倍价差可没有反应在表现上。这是为什麽?笔者想到几个原因∶
(一)讯源之间接的端子不同,而树莓派接的USB接口原厂花比较多心思,USB线也不是泛泛之辈。
(二)由於数位镜技术,不论什麽端子输入。各种杂讯、误差通通被隔离,因此讯源之间差异变小。
(三)Stellar Gain Cell由於瞄准的是入门市场,因此无法将超过自身等级的器材优秀处发挥出来。这当然也是有可能的,自己如果是此机设计者,也会预想用家不会使用超过本机器订价的讯源来搭配。经过一番挣扎,还是决定用Raspberry Pi B写稿。毕竟坐在座位上可以迅速切歌实在太方便了。

从箱内那颗大大变压器就知道Stellar Gain Cell对电源很敏感,所以也换了三、四条电源线试听(包含原厂电源线)。虽然结果如同一开始所料,的确是听得出改变。可是不管怎麽换,出来的声音都是好听悦耳的,拿本期评测的恶堡Promise那种高音强化线也是一样。唯一有确实优劣之分就是音场大小,越贵电源线音场越大,如此而已。本次试听最常听的曲目是QUEEN和David Bowie梦幻合作的经典名曲「Under Pressure」。最近彷佛中了毒,Bass旋律一直在脑中反覆演奏,当然要趁评测听个爽啊!使用不同的电源线如同两天团在测试录音效果,坐在皇帝位的笔者如同躲在音控师後面偷听的小职员。不管QUEEN和David Bowie如何调整录音效果,听完都只有感动落泪,大呼过瘾。因此购买此机的用家根据自己的喜好与预算选择电源线即可。

因为Gain Cell技术特适合小声播放,笔者特地拉进喇叭聆听。有多近?耳朵距喇叭单体不到一公尺。稍微将喇叭往内摆,此时好像坐在舞台前缘一般。Freddie Mercury和David Bowie两人声音更加凝聚,线条感超级明显。所有的音乐都更加乾净、透明、具线条感。

放眼市场,此价位带的可音控DAC根本没多少台可选择。再加上DAC和音控皆有独家技术者更是凤毛麟角。尤其Gain Cell不但适合小声聆听(适合居住空间不大的台湾人),也不是什麽旗舰机阉割下放,而是真正仅此拥有。就算日後升级更好的DAC,也应该保留此机做纯前级。笔者建议用家可以搭配近距离聆听设计的监听喇叭,享受亲密专属的聆听经验。

PS Audio Stellar Gain Cell DAC规格∶
类型∶数类转换器兼前级。输入端子∶类比输入∶RCA×3、XLR×1。数位输入∶I2S×1、同轴×2、光纤×1、USB×1。输出端子∶RCA×1、XLR×1。增益∶12dB(+/-0.5dB)。解码规格∶I2S∶24/384 PCM、DSD64、DSD128。同轴∶24/192 PCM。光纤∶24/96 PCM。USB∶24/384 PCM、DSD64(DoP)、DSD128(DoP)。输入阻抗∶RCA∶47k欧姆。XLR∶100k欧姆。输出阻抗∶RCA∶100欧姆,XLR∶200欧姆。频率响应∶20Hzˉ20KHz(+0/- 0.25dB),10Hzˉ100KHz(+0.1/-3dB)。讯噪比∶1KHz >110dB(最大输出)。声道分离度∶大於90dB(1KHz)。输入分离度∶大於90dB(1KHz)。THD&IM∶小於0.025%(1KHz),小於0.05%(20-20KHz)。外观尺寸(WHD)∶431mm×76.2mm×304.8mm。重量∶6.12公斤。参考售价∶58,000元。

进口代理∶艺声 02-2391-7999

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